L’océan se meurt : les espèces aquatiques en danger

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Tout comme l’océan révèle ses mystères, nous découvrons la fragilité de ses nombreux écosystèmes.

Le jeune auteur et philosophe américain Henry David Thoreau écrivait en 1839, »Qui entend les poissons quand ils pleurent? » Aujourd’hui, cette observation semble remarquablement prophétique.

Il est en effet difficile de savoir ce qui se passe dans les océans. Leur ampleur et leur inaccessibilité font que les scientifiques ne peuvent que deviner les problèmes et leurs conclusions sont constamment contestées, en particulier par ceux qui ont des intérêts. Ce n’est qu’au cours des dernières décennies que le fond océanique a été entièrement cartographié, et seul un infime pourcentage d’entre eux a été pleinement exploré. Nous ne connaissons donc qu’une petite partie de ce qui se passe dans l’océan. Il est d’autant plus difficile de savoir de quelle façon il est affecté. Il est souvent pratique de prélever de petits échantillons – une étude d’une seule espèce, ou même d’une petite population ou d’un petit endroit – pour savoir ce qui se passe.

Il devient de plus en plus évident que l’impact humain sur les océans s’intensifie. Qui plus est, cela se produit rapidement. En effet, cela se passe à une vitesse surprenante.

L’impact de l’activité humaine sur les océans

En février 2008, une équipe internationale de scientifiques dirigée par le Dr Benjamin Halpern du National Center for Ecological Analysis and Synthesis de Santa Barbara, aux États-Unis, a élaboré la première carte mondiale détaillée des répercussions de l’activité humaine sur les mers, à l’aide d’un système sophistiqué permettant de traiter d’énormes quantités de données. L’équipe a divisé les océans du monde en sections de kilomètres carrés et a analysé les données de chacune d’entre elles sur 17 impacts humains différents sur les océans, comprenant la pêche, le développement côtier, le ruissellement des engrais et la pollution due au trafic maritime.

Leur carte montre que seulement 4 % des océans du monde ne sont plus endommagés par l’activité humaine. Les changements climatiques, la pêche, la pollution et d’autres facteurs ont eu un impact négatif sur les 96 % restants des océans de la planète. Quarante et un pour cent des océans sont gravement endommagés. Même les scientifiques qui travaillent sur la carte ont été choqués de constater que pratiquement aucun endroit ne semble être épargné – et ils croient que bientôt même la petite zone d’eaux vierges près des pôles sera touchée par le changement climatique qui fait fondre les calottes glaciaires polaires.

Le résultat a été consternant parce qu’auparavant, l’ampleur réelle des problèmes avait été masquée en ne se concentrant que sur des problèmes isolés et des zones restreintes. Comme Benjamin l’a dit : »Pour la première fois, nous avons dressé une carte mondiale de toutes ces différentes activités superposées les unes aux autres afin d’avoir une vue d’ensemble de l’impact global que l’activité humaine a plutôt que de se limiter à un seul impact ».

Étude sur la vie dans les océans

L’une des ironies, c’est que la faune et la flore aquatiques sont menacées au moment même où nous commençons à apprendre à quel point elles sont étonnamment riches. En 2010, les résultats du Recensement de la vie aquatique ont été annoncés. Des milliers d’espèces auparavant inconnues ont été découvertes, et il est absolument certain qu’il en reste encore beaucoup d’autres à découvrir.

Les océans sont si vastes que le recensement ne peut donner qu’une idée de ce qui existe. Pourtant, elle a montré que la diversité de la vie dans les océans est beaucoup, beaucoup plus grande que ce que les scientifiques n’avaient jamais imaginé.

Bon nombre des menaces qui pèsent sur les océans sont liées à ce que nous éliminons et à ce que nous jetons dans les océans. Au cours du dernier demi-siècle, des centaines de millions de tonnes de poissons et d’autres créatures ont été capturées dans les océans. Entre-temps, des centaines de millions de tonnes de déchets y ont été déversés.

La faune et la flore marines menacées

L’introduction de quotas de pêche et les campagnes largement médiatisées visant à éviter de manger du cabillaud ou du thon rouge menacé n’ont pas réussi à freiner le rythme auquel tous les poissons comestibles sont capturés dans l’océan par les chalutiers industriels. Plus de 90 millions de tonnes de poisson sont prélevées chaque année dans la mer, et ce taux de capture est tout simplement trop élevé. La population mondiale de poissons est importante, mais pas illimitée, et de plus en plus d’espèces sont exploitées jusqu’à l’extinction.

Depuis les années 1950, le nombre de thons rouges, de morues de l’Atlantique, d’anguilles et de certains requins a été réduit de 95 %. Lorsqu’une espèce est épuisée, l’industrie de la pêche passe tout simplement à une autre. Mais ils ne peuvent pas continuer à avancer sans arrêt, ou alors les poissons de quelque espèce que ce soit ne seront plus au menu, et la biodiversité de l’océan sera restreinte avec des conséquences imprévisibles.

De plus, un quart des tonnes d’animaux marins pris dans la mer n’atteint jamais nos assiettes, ni même l’usine de farine de poisson. Il s’agit là de prises « inutiles », capturées dans les filets puis rejetées. Chaque année, des centaines de millions de poissons, de mammifères marins comme les dauphins et les phoques, ainsi que des tortues marines et des oiseaux de mer périssent de cette façon.

Les endroits les plus menacés de l’océan

Il y a des dangers pour la vie marine partout dans le monde, tant à l’échelle mondiale que locale, mais quatre types de zones marines se distinguent comme particulièrement vulnérables : les récifs coralliens, les côtes, les plateaux continentaux et les grands océans.

  1. Les récifs

Les coraux sont particulièrement sensibles aux changements. Les maladies, le blanchiment des coraux, l’acidification et le réchauffement de l’océan ont commencé à faire des ravages. Plus de la moitié des coraux vivants du monde ont disparu depuis les années 1950. Dans les Caraïbes et dans le Pacifique, il y a des endroits où plus de 80 % des espèces ont disparu. Il y a maintenant des dizaines de coraux sur la liste des espèces en voie d’extinction de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Les populations de poissons des récifs sont également en baisse, ainsi que les grands prédateurs et les tortues de mer.

  1. Les côtes

Les eaux côtières peu profondes, les zones marécageuses et les estuaires sont également vulnérables. Ce sont des zones exposées non seulement parce qu’elles sont en bordure de la mer, mais aussi parce que tout changement mineur des conditions peut avoir un effet dramatique. Une légère élévation du niveau de la mer ou une légère modification de la qualité de l’eau peut avoir un impact énorme sur la vie marine de ces écosystèmes à l’équilibre fragile. Les deux tiers des zones marécageuses et 90 % des mangroves ont été supprimées au cours des cinquante dernières années.

  1. Les plateaux continentaux

Proches du rivage et assez peu profondes, les plateaux continentaux sont exposés à un large éventail d’activités humaines. Elles sont aussi les zones biologiques les plus productives de l’océan parce que les éléments nutritifs sont apportés facilement à la surface de ces eaux peu profondes. Il n’est pas surprenant de découvrir que, lorsque la NOAA a décidé de désigner 64 régions du monde comme grands écosystèmes marins (LME) dans le but de les conserver, ces zones sont toutes situées sur les plateaux continentaux.

Les 64 LME produisent 80 % de la pêche annuelle mondiale. Mais ce sont des zones polluées par l’activité côtière, surexploitées, dont les habitats sont détruits (comme la disparition des herbiers marins, des coraux et des mangroves), où la biodiversité est mise en danger par la surpêche et les effets des changements climatiques.

  1. Le grand large

L’océan est si vaste et si lointain qu’il est difficile d’imaginer que les activités humaines aient un impact partout. Pourtant, la pêche a fait des ravages sur les espèces de grandes tailles telles que le thon, les requins et les espadons. Le réchauffement de la planète commence également à interférer sur la lente augmentation des nutriments, qui est si vitale pour grande quantité de plancton qui recouvre les couches supérieures de l’océan et sert de base à toutes les autres formes de vie en pleine mer. Aujourd’hui, les pêcheurs, chassés des eaux peu profondes en raison de la surpêche, commencent à chasser leurs poissons en haute mer. Les poissons d’eau profonde, beaucoup plus rares et à croissance lente, sont maintenant aussi menacés que leurs cousins des eaux peu profondes.

Source : Australian Geographic


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